從Twitter獲得「下拉更新」及 Amazon「一鍵購買」技術專利談起

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如果你是一個手機片刻不離手的人,甚至時常使用各種新奇有趣的App來獲取新知,那麼一定很熟悉「下拉更新」(Pull To Refresh)(圖一)這個簡單的手勢(gesture)吧!無論是瀏覽新聞、討論區或收發信件等各種內容,只要用手指在手機螢幕上輕輕畫下,就這麼由上往下一拉的動作,立刻可以讓包括Facebook、Twitter、Zite、新浪微博以及網易新聞等多種App自動更新並取得最即時的資訊。

根據美國科技部落格TechCrunch的報導,全球微網誌服務業者Twitter公司已於五月二十二日取得美國有關「下拉更新」的技術專利(U.S. Patent #8,448,084),但Twitter承諾絕對不以此專利進行控告,僅作為防禦之用。

圖一、手機下拉更新的畫面

圖片來源:鄭緯筌

直覺式操作 下拉更新專利為防禦性保護技術之用

提起「下拉更新」這個操作手勢,並非Twitter公司的原創,而是由Tweetie(Twitter的第三方軟體)的創辦人羅倫‧布理契特(Loren Brichter)所發明。後來,Twitter在2010年收購該公司時,也就順道獲得了這項技術的所有相關權利。由於下拉更新取得資訊的方式非常直覺,甚至不需要特別教學就會操作,因此受到許多智慧型手機用戶的喜愛,如今也被海內外眾多App開發者所採用。

Twitter公司正式取得「下拉更新」專利的消息一出,立刻被全球多家科技媒體所報導、轉載,也引發許多網路界人士的熱烈議論與關注。由於目前有數以萬計的App採用了「下拉更新」的技術,一旦Twitter公司擎起了專利訴訟的大旗,這些業者是否立刻有侵權的嫌疑?

從使用體驗(User Experience)的角度來看,「下拉更新」的確是一個絕佳的服務設計體驗案例,不但廣大的用戶喜歡用單手就可以直覺操作,對App開發者來說更是便利,因為可以有效降低學習曲線。但是擅自使用他人專利,自然有其風險,也可能造成許多不良影響及後果。

所幸Twitter公司立刻對外闢謠,澄清這次的專利申請僅作為防禦性保護技術的用途,不會隨意利用這個專利來起訴其他採用類似技術的業者。這也讓人想起過去曾有許多蘋果產品的粉絲,呼籲蘋果公司考慮把「下拉更新」的技術加入到蘋果官方iOS的各個App裡面,但蘋果對此議題顯然十分謹慎。

Twitter公司負責處理智慧財產權事務的律師班‧李(Ben Lee)就提到,「Twitter公司力推創新者專利協議(Innovator’s Patent Agreement)草案,承諾只是出於保護技術的目的,並非要用專利來獲取極大的利益。事實上,用專利來威脅或起訴其他業者,也並非Twitter公司 本身的核心價值。」

Amazon「一鍵購買」合理使用  專心推動業務發展

一般而言,專利申請的目的主要在於保護企業或發明人的研發成果。北美智權公司的 專利工程師林忠志也曾提到:「申請專利的最終目的就是要獲利,不管是直接或是間接獲利,但不能獲利的專利就該放棄。有些專利獲利的方式很直接,有些卻很迂迴,有些甚至是三、五年後的事;但不管獲利的路如何漫長迂迴,都有值得申請的考量。」

這讓人想起亞馬遜公司著名的「一鍵購買」(One-click Buying)專利(圖二),美國專利商標局在1999年9月通過這項專利技術的申請(Method and system for placing a purchase order via a communications network),當時也曾引起一陣譁然,因為這種購物模式說穿了似乎平凡無奇,也是大家所熟悉也常見的,但卻被亞馬遜捷足先登。「一鍵購買」的主要發想者是亞馬遜的程式設計師派瑞‧哈特曼(Peri Hartman),他在1997年進入亞馬遜公司服務,負責開發網站的顧客操作介面程式,其中也包含購買書籍的訂購系統。

圖二、Amazon「一鍵購買」圖示

圖片來源:Amazon.com

「一鍵購買」能夠順利申請專利的關鍵,在於「單一動作訂購」(Enable Single Action Ordering),讓顧客可以留下個人基本資料,當日後再度回到網站來找書的時候,書籍網頁上就會出現「一鍵購買」的按鈕,進而提昇購買意願和效率。雖然亞馬遜取得了這項專利,但主要也是基於防禦的考量。好比在2000年的時候,亞馬遜就和蘋果公司達成多項專利相互授權的協議,其中也包括「一鍵購買」專利的合理使用。雙方避免在專利議題上開戰,自然也有助於彼此專心推動業務發展。

專利戰略 保護更甚獲利

對一般的商業公司而言,設法盈利自然是企業經營最高指導原則,但以Twitter來說,取得「下拉更新」專利的戰略性目的,顯然高於眼前的獲利。發明「下拉更新」技術的羅倫‧布理契特,就打了一個生動的比方,「我感覺到自己似乎發明了一些有價值的東西,就像獵槍裡頭的子彈。但如果別人沒有權利使用這項技術,那麼就無法奠基於這項技術之上來進行創新了!」羅倫‧布理契特表示,他樂見自己所開創的這項創新技術被許多公司以及開發商所採用。因為好的創意可以激發更多的廣泛應用,這會是一個良性的循環。而對Twitter公司來說,只要確保這項專利握在自己手中即可。

根據美國史丹福大學最近所發佈的調查,過去兩年全球企業花在專利收購和訴訟的金額高達兩百億美元,但從Twitter及 Amazon 的案例看來,專利也許不只是一種保護圍牆裡嬌嫩花朵的強大武器,它更可以是促進App產業發展的泉源。

「下拉更新」讓Mobile App的使用變得更直覺、簡單,某方面來說,透過眾多App的爭相採用以及媒體的大肆報導,也讓眾人得知這是Twitter公司的專利。再者,因為下拉更新取得資訊變得更方便,也讓用戶對於Twitter這個社交服務的黏性更增強了!這何嘗不是皆大歡喜的雙贏局面?

☆ 本文原刊載於「北美智權報」第85期:從Twitter獲得「下拉更新」及Amazon「一鍵購買」技術專利談起

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Vista來自風城新竹,現居臺北市,悠遊於網路、媒體與科技產業。平常喜歡看看書,寫寫字。曾任《數位時代》雜誌主編,主要關注創業、社群與行動網路發展。文章散見UDNVista.vc天下數位時代Tappier等媒體或網站,也歡迎造訪我的部落格Facebook粉絲專頁

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